Oriol Vidal, Oriol Mena o Cristina Gutiérrez, los principales candidatos a la victoria en Challenger

Rally Dakar 2024
Fotomontaje MotorTimeES - Jaime Chico

La anteriormente conocida como categoría T3 pasa a llamarse Challenger a partir del próximo Dakar. Cristina Gutiérrez quiere poner el broche de oro a su etapa con una victoria general, ya que en 2024 pasará al T1+ de Dacia. No será la única española.

Si cogemos la lista de inscritos, el primer piloto español de Challenger es Oriol Vidal, copiloto de Rokas Baciuska. La pareja acaba de conseguir el Campeonato del Mundo en la categoría T4, además de ganar la Baja de Catar y Polonia, junto a las victorias en el Abu Dhabi Desert Challenge y el Rally de Marruecos.

Vidal y Baciuska quieren recuperarse de lo sucedido la temporada pasada, eran líderes del Dakar a escasos kilómetros de la meta, pero un problema mecánico dio la victoria a Eryk Goczal. Menos mal que se recompusieron para ganar el Mundial en T4. Con todo decidido, ambos ya entraron en Rally de Marruecos en la clase T3 de prototipos ligeros.

“El tiempo vuela, estoy ansioso por arrancar mi sexto Dakar, el segundo con Rokas. Después de la decepción de última hora del año pasado, venimos dispuestos a darlo todo para imponernos en la carrera más dura del mundo. Sabemos que será una de las categorías más reñidas del rally y eso la hace todavía más interesante. El Dakar es el Dakar, nunca sabes qué puede ocurrir después de tantos días y sorpresas, pero sabemos cuál es nuestra meta y haremos todo lo posible por conseguirla”, comentaba Vidal.

Oriol Vidal junto a Rokas Baciuska en la gala de la FIA como campeones del Rally-Raid en la clase T4 | Fuente: ASO

Otro de los grandes copilotos de la categoría es Oriol Mena, al lado del pequeño de los Goczal. En su debut juntos en el Dakar 2023 ganaron la categoría T4, es la otra cara de la moneda de la pareja que comentábamos anteriormente. Mena, mientras Goczal se centraba en el Campeonato de Europa de Drift Masters, continuó en el W2RC con Guoyu Zhang.

Se volvieron a encontrar en Marruecos, pero en T3, y ganaron el prólogo más la primera etapa. Los problemas mecánicos frenaron sus ambiciones en la general. “Fuimos competitivos en nuestra primera carrera T3 juntos en Marruecos. El objetivo de este Dakar es, por tanto, ganar la categoría Challenger y ganar experiencia para, posteriormente, ascender a la categoría reina”, comentaba Mena.

Cristina Gutiérrez, en 2025, cumplirá su sueño al competir en la categoría T1+ del Dakar y será la primera mujer española que lo haga. Será compañera de Sébastien Loeb y Nasser Al-Attiyah. Antes de eso, un Dakar 2024 que quiere ganar junto al Red Bull Can-Am Factory y un nuevo coche, el T3 MAX. Tiene todas las herramientas disponibles y ha demostrado que lo puede hacer después de las victorias de etapa de las ediciones pasadas, el cuarto puesto en 2023 y el tercero en 2022.

Gutiérrez fue la primera mujer en ganar una etapa del Dakar desde Jutta Kleinschmidt en 2005. Dio otro paso con el podio en la general de 2022. Año en el que varios problemas mecánicos impidieron que consiguiera el Mundial, pero estuvo en el podio general de T3. “Quiero superar la tercera posición en la general de hace dos años y ojalá podamos luchar por la victoria final. Es una carrera tan larga y tan imprevisible que nunca se sabe. Lo vamos a dar todo y vamos a luchar por todo”, decía la española.

En el Dakar 2023 volvió a su derecha Pablo Moreno Huete, navegante que ya la acompañó en los Dakares de 2019 y 2020. Juntos quieren seguir haciendo historia e ir a por el triunfo de la general en 2024 antes de su esperado salto a la clase reina junto a Dacia en 2025. “Al Dakar 2024 llegamos con más kilómetros juntos en comparación al año pasado. Ahora nos entendemos mejor dentro del coche, hemos trabajado duro para que puedan salir los resultados”.

Gutiérrez y Moreno
Gutiérrez y Moreno en la pasada edición del Dakar | Fuente: ASO

Pedro Manuel Peñate Muñoz vuelve al Dakar tras participar en T4 la temporada pasada y regresa al Challenger tras competir en T3 en 2022. El piloto se inscribió por primera vez para correr en el Dakar en 2003, pero no fue hasta 2008 cuando la organización dio el visto bueno, pero la edición no pudo disputarse aquel año.

Tuvo que esperar hasta 2009, en Sudamérica, para participar en el Dakar. Solo iba a decir una edición, o eso dijo, pero este 2024 afrontará la octava como piloto y la tercera de su aventura sobre cuatro ruedas. Pedro siempre corre con un proyecto solideario y en esta ocasión luchará contra el cambio climático, con un proyecto de la Universidad de Las Palmas de Gran Canaria por el que plantará árboles en los 21 municipios de la isla en función de sus kilómetros recorridos en Arabia Saudí, para que su participación sea sin huella de carbono para el planeta.

Por otro lado, a través del ejemplo que da la participación de su copiloto, Rosa Romero, quiere luchar a favor de la inclusión e igualdad en el mundo del motor. “Es muy importante acudir al Dakar con un mensaje solidario y de igualdad. Estoy muy contenta de que Pedro confíe en mí, porque a veces, por el simple hecho de ser copiloto mujer, hay pilotos que prefieren ir al Dakar junto a un copiloto que sea mecánico o un hombre con mucha fuerza”, comentaba Rosa antes de este Dakar.

Xavier Foj es una leyenda del Dakar y su primera participación se remonta a 1991 en el París-Trípoli-Dakar de más de 9.000 kilómetros con un camión Mercedes T4. En 2022 cumplió 30 años en el Rally más duro del Mundo y solo se ha perdido la de 2021. Es uno de los pilotos más longevos y ahora, en su tercer año consecutivo en T3, busca mejorar los resultados tras los problemas mecánicos vividos en 2023 en la primera semana. Durante la segunda semana de la carrera, en terrenos más arenosos, demostró su verdadero ritmo. Antonio Angulo volverá a ser su copiloto por segundo curso consecutivo.

Xavier Foj y Angulo en la segunda etapa del Dakar 2023 por AlUla | Fuente: ASO

Será la tercera participación de Jordi Segura en el Dakar en la categoría Challenger. En el año de su debut —2022— llegó a la meta con un decimoctavo puesto en la general y enamorado de la carrera se preparó durante el año con su copiloto Sergio Brugué, aconsejado desde FN Speed por sus grandes cualidades en mecánica  y navegación, para volver en 2023. Cuando iban undécimos en la general, Jordi se fisuró el disco de una vértebra debido a un golpe en las dunas. Ambos regresan con el objetivo de mejorar.

Óscar Ral Verdú escala una categoría tras debutar en 2023 en T4, quedándose a las puertas del TOP 30. La pasión de Verdú viene por su abuelo, ingeniero de la marca Ossa. En 1987 vio la carrera en directo, ya que pasó por su ciudad, y se convirtió en su sueño. Junto a su inseparable Carles Jiménez voló a Arabia Saudí hace 12 meses para el primer Dakar. Para la nueva edición, Verdú eleva el listón al pasar a Challenger, con un copiloto de la experiencia de Xavi Blanco, que suma se sexta participación. Su mejor resultado fue en 2022 en esta clase T3 como copiloto de Camelia Liparoti, sextos. Una posición que ya consiguió en 2020 en la categoría SSV con Chus Puras.

Alexander Toril será debutante en el Rally Dakar. Este piloto soñó con llegar a la Fórmula 1, pero tuvo que dejar los monoplazas por la falta de apoyos económicos y compitió en varias competiciones de GT hasta el 2017. En su familia siempre se ha respirado el motor y el próximo enero cumplirá uno de sus sueños al estar en Arabia Saudí como copiloto de Marcus Winkler. En estos últimos años ha sido uno de los pilotos del jet privado de Toto Wolff, jefe del equipo Mercedes AMG F1.

Si leen el apellido Plaza ya saben de quien toca hablar, de la pareja más entrañable del Dakar. Manuel y Marta, padre e hija, volverán a Arabia Saudí, pero en esta ocasión cambian de categoría. Manuel empezó a competir en el Dakar en 1996 hasta 2007 y no fue hasta 2020 cuando decidió volver junto a Mónica. Su mejor resultado es el 35º de 2021.

Manolo y Mónica Plaza durante la quinta etapa del Dakar 2023 | Fuente: ASO

Las dos últimas ediciones han sido catastróficas, no han podido ver la meta. En 2022 les arrolló un camión de un equipo rival, a punto de llegar a las piernas de ambos pilotos. Para 2024 buscan nuevas oportunidades a bordo de un Can-Am T3 que Sodicars ha preparado para esta ocasión. De llegar a la meta, el 19 de enero, Marta tendría un gran regalo de cumpleaños.

Antonio García Coma debuta en el Dakar con un T3 de Oryx, que prepara ASM Motorsport. Estará acompañado por Aran Sol, con dos participaciones a sus espaldas. En 2022 fue sexto en la general y tercer en la categoría H1, mientras que en la pasada edición fue segundo en el Dakar Classic y en la categoría H1. Ambos años como copiloto de Carlos Santaolalla.

Acerca de Jaime Chico 6652 Articles
Director de MotorTimeES. Antes por La Gradona o Atlético Sport. También me podéis encontrar en Why Not Magazine. Ayudante de Producción en RTVE.